Las pruebas COVID-19 tienen una mayor demanda que nunca, y los nuevos datos sobre la variante Omicron pueden hacer que la selección y el uso de diferentes tipos de pruebas sean confusos. Las pruebas moleculares para COVID-19, como la tecnología «RT-PCR» utilizada por muchos laboratorios, conocidas como pruebas de PCR, se consideran ampliamente el «estándar de oro» para detectar la mayoría de las infecciones causadas por el SARS-CoV-2.

En comparación, las pruebas de «antígeno» o de «flujo lateral», que se pueden realizar en casa y arrojan resultados más rápidos, son menos sensibles que las pruebas de PCR, pero podrían ser útiles para identificar casos en los que es probable que las personas sean contagiosas. Una revisión del año pasado estimó que las pruebas rápidas de antígenos solo podrían detectar en promedio el 75% de los casos que las pruebas de PCR pueden detectar, y las pruebas de antígenos funcionan mejor en personas sintomáticas dentro de la primera semana de su enfermedad.

Algunos funcionarios de salud pública han abogado por una adopción más amplia de las pruebas de antígenos por parte de los estadounidenses, si pueden lograr encontrar una de las pruebas rápidas en el hogar, como una capa adicional de protección que podría detectar más casos antes de que se propaguen.

Pero muchos factores pueden afectar la probabilidad de que una prueba de COVID-19 detecte con precisión una infección. Aquí está lo último sobre cómo funcionan estos dos tipos de pruebas y por qué a veces pueden ofrecer resultados diferentes:

Un repaso: cómo funcionan la PCR y las pruebas de antígenos

La mayoría de los laboratorios generan los resultados de la prueba COVID-19 a través de un proceso de prueba molecular llamado reacción en cadena de la polimerasa inversa, o RT-PCR, que se ha utilizado durante años para diagnosticar una variedad de enfermedades.

Un paciente se hace la prueba con un hisopo nasal o de garganta o, en algunos casos, proporciona una muestra de saliva. Luego, usando químicos y equipo especializado, los científicos mezclan la muestra recolectada del paciente con los ingredientes necesarios para crear copias del material genético que compone el virus. Al repetir muchos ciclos de este proceso, los fabricantes de pruebas pueden seleccionar conjuntos especiales de sustancias químicas de cebadores y sondas para buscar signos distintivos del SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19.

«La prueba de PCR busca ese material genético dentro del virus y no es necesario tener una gran carga viral para detectarlo para que sea sensible y específico, lo que significa que funciona extremadamente bien en una variedad de circunstancias para incluir el asintomáticos y sintomáticos «, dijo la Dra. Emily Volk, presidenta del College of American Pathologists.

«Las pruebas de PCR siguen siendo, con mucho, la mejor prueba y son las que la mayoría de los hospitales utilizan para identificar a los pacientes con COVID-19», dijo

Además de las pruebas de PCR que se ofrecen en los consultorios médicos, las farmacias y los sitios de prueba en autoservicio y en sitios emergentes, algunos kits de prueba permiten que las personas recolecten su propia muestra en casa y luego la envíen a un laboratorio para la prueba de PCR. Estos son diferentes a las pruebas rápidas de antígenos en el hogar que arrojan resultados en el acto.

La FDA también ha autorizado algunas opciones de prueba de Detect, Lucira y Cue Health que permiten a las familias, propietarios de negocios o instalaciones privadas recolectar muestras y ejecutar un tipo de prueba molecular similar a la PCR, pero el equipo puede ser costoso.

Las pruebas de antígenos son una alternativa casera popular a esas pruebas moleculares, aunque siguen siendo escasas en muchas tiendas y minoristas en línea. A más de una docena de empresas se les ha concedido autorización para vender pruebas de antígenos sin receta, que pueden producir resultados en casa en tan solo 15 minutos.

Estas pruebas funcionan mezclando muestras de hisopos de pacientes con un tampón, un líquido que ayuda al virus a viajar a través de una tira recubierta con anticuerpos que se unen a proteínas específicas, conocidas como antígenos, comunes a muchas variantes del virus. Similar a una prueba de embarazo positiva de venta libre, la tira aparece como una línea de color si detecta el antígeno.

Hay diferentes tipos de pruebas COVID gratuitas o de bajo costo disponibles en sitios de todo el país. Encuentre una ubicación cerca de usted.

A partir de este mes, la Casa Blanca dice que también planea ofrecer un sitio web para distribuir pruebas gratuitas en el hogar en línea y requerirá que las aseguradoras de salud reembolsen la compra de pruebas en el hogar.

¿Las pruebas son tan buenas para detectar Omicron?

Se ha descubierto que solo un pequeño puñado de los kits de pruebas moleculares utilizados por los laboratorios no detectan los casos de COVID-19 causados ​​por Omicron, según la Administración de Alimentos y Medicamentos, debido a mutaciones que evaden los objetivos seleccionados por los desarrolladores de esas pruebas. .

Por otro lado, una falla parcial del objetivo observada con algunas marcas de pruebas de PCR, conocida como «S-Gene Drop Out», en realidad ha sido útil para los laboratorios porque les ayuda a identificar rápidamente los casos potenciales de Omicron para la secuenciación genética.

Dado que las pruebas de antígenos generalmente se dirigen a una parte del virus llamada nucleocápsida, que vio menos mutaciones en Omicron, los fabricantes de pruebas y las autoridades sanitarias en el extranjero dicen que las pruebas de antígenos aún deberían funcionar para detectar muchos casos causados ​​por la variante.

El 28 de diciembre, la FDA dijo que los primeros estudios realizados por los Institutos Nacionales de Salud revelaron señales de que las pruebas de antígenos podían detectar Omicron pero podrían tener una «sensibilidad reducida» para detectar casos de esa variante en comparación con otras cepas.

Las primeras investigaciones de los NIH encontraron que en estudios de probeta, algunas pruebas de antígenos de venta libre solo podían detectar Omicron en concentraciones más altas que las necesarias para detectar Delta. Pero señalaron que esto no necesariamente resultaría en una caída significativa en el rendimiento en el mundo real, que ahora los investigadores están rastreando.

«Un cambio en la sensibilidad en el laboratorio no es garantía de que haya un cambio en la sensibilidad desde un punto de vista clínico. No recomendaría que las personas abandonen repentinamente sus pruebas de antígenos», dijo Bruce Tromberg, director de la iniciativa NIH RADx que había ejecutar los estudios.

Por qué diferentes pruebas pueden producir resultados diferentes

Si bien las pruebas de PCR pueden ser muy sensibles para detectar casos del virus, las autoridades sanitarias advierten que las personas pueden seguir generando resultados positivos de la prueba de PCR durante semanas o incluso meses después de que sientan que se han recuperado, «mucho más allá del período de contagio esperado».

Un estudio de cohorte de los CDC publicado en octubre encontró que las personas estaban eliminando fragmentos del virus que podían detectarse mediante pruebas de PCR durante un promedio de 30 días. Sin embargo, los científicos en varios estudios generalmente no han podido cultivar virus vivo, una forma que requiere muchos recursos y que los científicos pueden intentar evaluar si alguien es realmente capaz de transmitir COVID-19 a otras personas, a partir de muestras recolectadas más tarde de 9 días después de que comienzan los síntomas.

Esto es parte de la razón por la que los CDC eximen a las personas que se han recuperado del COVID-19 en los últimos 90 días de su requisito internacional de pruebas previas al vuelo; es posible que aún obtengan un resultado positivo de la prueba de PCR aunque ya no estén enfermos.

Por el contrario, si bien las pruebas de antígeno pueden no ser tan sensibles como las pruebas de PCR para detectar todos los casos de COVID-19, la investigación con variantes anteriores encontradas usando pruebas de antígeno dos días seguidos podría detectar de manera confiable muchos casos del virus cuando las personas eran muy infecciosas.

Un estudio coautor de los científicos de los CDC, publicado en agosto, encontró que las pruebas de antígenos repetidas en los residentes de hogares de ancianos detectaron todos los casos positivos que fueron verificados por otras pruebas de laboratorio.

«La herramienta apropiada en esta pandemia para responder a la pregunta, ‘¿Tengo que aislarme? ¿Soy contagioso y supongo un riesgo para mis vecinos?’ está utilizando una prueba rápida de antígenos porque solo permanece positiva mientras usted sea infeccioso «, dijo el epidemiólogo Dr. Michael Mina, director científico de eMed, a» CBS Mornings «.

Los CDC también establecieron recientemente una guía para el uso de pruebas de antígenos para ayudar a decidir si finalizar el aislamiento después de que haya dado positivo por el virus pero no haya presentado síntomas. No se requiere una prueba negativa para terminar con el aislamiento, pero los CDC lo llamaron el «mejor enfoque».

Qué debe hacer con los resultados de una prueba en casa

Después de que se enferma por primera vez, debido a la menor sensibilidad de las pruebas de antígenos, así como a la pequeña posibilidad de resultados falsos positivos, las autoridades de salud han instado repetidamente a los estadounidenses a buscar pruebas de PCR para confirmar si están infectados con el virus.

Algunos departamentos de salud locales también están instando a los residentes a que les informen voluntariamente los resultados de las pruebas en el hogar. Un portavoz del departamento de salud del estado de Washington dice que han recibido más de 1310 resultados positivos de pruebas desde agosto a través de una línea directa que establecieron, además de los resultados informados en la aplicación para teléfonos inteligentes del estado.

A diferencia de las pruebas de PCR, que generalmente las realizan laboratorios que informan resúmenes de sus resultados a las agencias gubernamentales, los expertos en salud pública y los perros guardianes han advertido durante meses que el uso creciente de pruebas en el hogar podría dificultar el seguimiento preciso de los casos de COVID-19 en los EE. UU.

Mientras tanto, las tasas de positividad de las pruebas se han disparado más allá de los umbrales recomendados en todos los estados, según un recuento de la Universidad Johns Hopkins, una señal de que los resultados de las pruebas informados no están capturando una parte significativa del virus que circula actualmente en la comunidad.

¿Prueba de virus en la garganta?

Han surgido informes anecdóticos que sugieren que frotarse la garganta además de la nariz, como requieren algunas pruebas de antígenos en el Reino Unido, podría mejorar las probabilidades de detectar un caso de Omicron. Algunos estudios preliminares también sugieren que las muestras recolectadas de saliva podrían detectar antes los casos de Omicron.

La idea ha cobrado impulso en medio de una investigación preliminar que sugiere que Omicron podría propagarse más rápido primero en el tracto respiratorio superior en lugar de en los pulmones.

Para los estadounidenses, los proveedores de atención médica capacitados ya pueden recolectar y realizar pruebas en este tipo de muestras «orofaríngeas». Pero al menos por ahora, las pruebas de COVID-19 de venta libre solo han sido aprobadas por la FDA para su uso con hisopos nasales.

«En general, no creemos que los hisopos de garganta sean apropiados para la autocolección. Si se realizan incorrectamente, pueden causar daño», dijo Toby Lowe de la FDA a los desarrolladores de pruebas en octubre.

Otra forma de mejorar las probabilidades de detectar con éxito el virus es simplemente realizar otra prueba casera 24 horas después.

Volk dijo que la posibilidad de que las pruebas de antígenos funcionen mejor en la garganta merecía más investigación, pero advirtió que no seguir cuidadosamente las instrucciones de las pruebas de antígenos puede conducir a errores que obstaculizan la precisión de una prueba.

«Hoy diría, siga las instrucciones de la prueba rápida que está usando y recójalo de la forma en que ellos le dicen que lo haga», dijo Volk.